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¿Qué hay detrás de los exámenes de Cambridge ESOL?

A pesar de que los idiomas son en general la asignatura pendiente de España, lo cierto es que en relación al inglés está creciendo considerablemente la demanda por los certificados de Cambridge ESOL. Aprendemas.com ha visitado las instalaciones en la

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Estudiantes-grado-INENo hay lugar a dudas. Los idiomas  son fundamentales en un mundo y en una economía global. Un motivo por el que sigue aumentando la demanda por aprender lenguas extranjeras, aunque no todas las lenguas son igualmente solicitadas. El inglés es el idioma rey por encima de otros que, al menos a largo plazo, no van a conseguir desbancarlo del primer puesto del ranking. Es el idioma en el que se escribe la tecnología, el contenido mayoritario de Internet, y en el que se hacen y cierran negocios. [Ver cursos de Inglés]

 

Pero muchas veces no es sólo suficiente con conocer la lengua, es también preciso poder avalar que se tiene un determinado conocimiento de ella y unas competencias adquiridas. Una razón por la que crece continuamente la demanda de certificaciones y de personas interesadas en realizar los exámenes de Cambrigde ESOL –entidad que pronto cambiará su nombre por el de Cambridge English-, sobre todo, el First Cetificate in English (FCE) y el Certificate in Advanced English (CAE) y, en menor medida, el Certificate of Proficiency in English (CPE).

 

Aprendemas.com ha viajado a Cambridge para conocer de cerca cómo se diseñan y se desarrollan estos exámenes. De hecho, España es el país en el que más se está incrementando esta demanda con un crecimiento del 20%, siendo el estado miembro de la Unión Europea que mayor número de solicitudes registra y uno de los primeros del mundo tras otros países como China e India.

 

Un crecimiento que, además, se viene registrando en los últimos cinco años, según nos explica Stuart Park, director del Centre Examinations de Cambridge ESOL en Valladolid, quien añade que este aumento se debe, sobre todo, a la necesidad que se tiene de poder acreditar que se sabe inglés para optar a un empleo. Y es que este crecimiento sostenido del 20% se está produciendo desde el principio de la crisis económica.

 

Precisamente, la necesidad de poder avalar los conocimientos de inglés, principalmente por motivos laborales, ha originado a su vez que se haya producido un cambio en el perfil de las personas que deciden presentarse a los exámenes de Cambridge ESOL. Según ha explicado Stuart Park durante una cena en Cambridge con la prensa, anteriormente las personas se presentaban porque querían aprender el idioma y conocer su nivel de inglés, aparte de comprobar que eran capaces de hacer y superar el examen.

 

Sin embargo, ahora, en estos últimos cinco años, la mayoría de las personas que se presentan a los test son universitarios que necesitan obtener el certificado para optar a un empleo en España o bien para trabajar en un país extranjero para lo que se suele demandar el nivel correspondiente al Advanced. Y es que, según afirma Park, hay algo que es seguro con los exámenes de Cambridge ESOL: son un reflejo real del conocimiento y las competencias que tiene cada candidato en relación al inglés.

 

Gran parte de los motivos que explican también este aumento de la demanda de los exámenes de Cambrigde ESOL -realizados por cerca de 3,5 millones de personas en 130 países al año-, se encuentran en su prestigio a nivel mundial y el hecho de que en el año 2011 sean reconocidos por alrededor de 12.250 universidades, institutos, organizaciones comerciales y gobiernos, que los han aceptado oficialmente. Y es que estos exámenes, casi centenarios -porque en 2013 celebrarán sus cien años de vida desde que tuvo lugar el primer examen que fue un Proficiency que realizaron tres personas-, están reconocidos internacionalmente y son sinónimo de fiabilidad, validez y calidad.

 

Cómo se elaboran los test

 

El riguroso proceso para preparar cada examen suele prolongarse durante casi dos años aproximadamente. Un proceso en el que están implicadas alrededor de 400 personas en la sede de Cambridge ESOL en Cambridge (Inglaterra), además de 2.700 centros, más de 30.000 centros de preparación y miles de examinadores, profesores y preparadores, según nos explica Mike Milanovic, Chief Executive, en su despacho en Cambridge. Milanovic destaca además que Cambridge ESOL dispone de expertos en diversas áreas como lingüística por los que pasan todas y cada una de las preguntas que posteriormente se incluyen en cada test.

 

La fase de pretesting en la que participan cientos de centros de todo el mundo para validar las preguntas que formarán parte de los exámenes, atendiendo a diferentes parámetros como la cultura de un país y los cambios que se van produciendo en el idioma, no es el único control que se efectúa puesto que anualmente se llevan a cabo alrededor de 70 estudios de validación de los exámenes existentes y de diferentes propuestas para incluirlas, rechazando aquellas preguntas o test que se quedan desfasados y ya no responden a la realidad de la sociedad ni de la lengua inglesa.

 

Con este proceso, a lo largo de los años los exámenes han ido cambiando en contenido, pero también en otros aspectos como su duración, puesto que anteriormente, por ejemplo, el examen Proficiency duraba alrededor de 13 horas, que ahora se han quedado reducidas a 7 horas. El contenido también ha perdido peso dentro de la prueba.

 

Y una buena prueba de estos cambios que se han producido es que en el despacho en Cambrige de Mike Milanovic, Chief Executive, se pueden ver colgados, como si fueran cuadros, dos discos de los primeros exámenes orales que se realizaron. Algo que, evidentemente, ya no se realiza así porque ahora los exámenes para evaluar la prueba oral son realizados por dos profesores en el centro que realizan esa parte del examen. Pese a los cambios, los dos discos son auténticas joyas históricas.

 

En la preparación de los exámenes, Cambrigde ESOL no tiene problemas para encontrar centros que quieran participar. Más bien todo lo contrario. Según explica Hugh Moss, Assessment Group Manager of Assessment and Operation durante el recorrido por las instalaciones de Cambridge ESOL en Cambridge, los centros suelen estar deseando participar en este proceso porque esta elección suele ser una forma idónea para que puedan empezar a preparar el test. 

 

Todo el trabajo se realiza con un gran control y rigor, pero con trasparencia porque no se oculta que las preguntas se prueban y que se hacen validaciones. Una exhaustividad que se respira en el ambiente porque en el recorrido de las instalaciones de Cambridge ESOL en Cambridge se percibe un silencio que es poco habitual.   

 

El trabajo exhaustivo no queda ahí porque una vez elegidas las preguntas y elaborados los exámenes, el rigor continúa durante todo el proceso hasta que el test llega a los centros en los que se realizan los exámenes. Un recorrido que se guarda celosamente porque no se difunde el lugar de impresión de los test y su distribución se realiza a través de un centro logístico en el que no se pueden ver los exámenes, no se permiten las fotos ni los móviles con cámara y los empleados suscriben una cláusula de confidencialidad por la que se comprometen a no hablar ni difundir el contenido de esos test. Así que no hay lugar para el soborno.

 

Además, ver los test realmente es difícil porque los exámenes se guardan en bolsas herméticamente cerradas que tan sólo son abiertas por el candidato en el día del examen y, a su vez, esas bolsas están en el interior de cajas codificadas para conocer el país de su destino y el tipo de examen que contienen. Una codificación que se escapa al ojo humano de cualquier visitante y que tan sólo los responsables conocen su correspondencia.

 

Un secretismo que se mantiene hasta la apertura de los sobres que se trasladan a todas las partes del mundo en cajas de cartón que sólo son abiertas por el personal autorizado en los centros en los que se desarrolla el test. Y, por supuesto, las cajas están totalmente precintadas. Imposible intentar ver su contenido. Además, hay vigilancia que detecta cualquier movimiento un tanto extraño que suceda en las instalaciones y en los pasillos en los que se almacenan las cajas a la espera de su destino.

 

Recursos para aprender inglés

 

El trabajo desarrollado por Cambridge ESOL no termina con la elaboración de las preguntas y los test. La institución igualmente realiza una importante labor en el desarrollo de diversos materiales para aprender el idioma y prepararse para estos test, que no deben realizarse de forma apresurada ni es conveniente presentarse para ver qué pasa y si se aprueba. De hecho, la recomendación de Stuart Park es tomarse tiempo para aprender la lengua y prepararse.

 

Para preparar el First Certificate in English se dispone de test prácticos, pruebas para la parte de Speaking o libros para alumnos que incluyen las respuestas, entre otros, mientras que  para el Certificate in Advanced English se cuenta con test online, test para hacer en el ordenador o pruebas de vocabulario. Igualmente, se elaboran materiales para el Certificate of Proficiency in English para trabajar en áreas como la gramática o las habilidades comunicativas orales, entre otros.

 

Los materiales para los exámenes First, Advanced y Proficiency no son los únicos que se elaboran. Y es que con el paso de los años, para responder a la realidad, ha sido necesario introducir otras pruebas. Si antes el First, como su nombre indica era el primer test, ahora hay otros test que le preceden como el Preliminary English Test (PET).

 

El reto de aprender inglés desde la escuela

 

Aprender inglés es un proceso largo y no siempre fácil y que, a veces, no siempre acaba porque se siguen aprendiendo nuevas estructuras, palabras… Un aprendizaje que siempre es conveniente comenzar desde pequeños y ya en la escuela para ir adquiriendo una buena base y desarrollarla a lo largo de los años.

 

Y, precisamente, el aprendizaje en los colegios de una primera lengua extranjera, siendo el inglés la más estudiada hoy en día, es uno de los retos a los que los países en general se enfrentan porque las competencias lingüísticas dejan bastante que desear en algunos países como sucede en España, según se pone de manifiesto en el estudio sobre las habilidades lingüísticas entre los estudiantes de enseñanza secundaria que ha sido dirigido por la Universidad de Cambridge ESOL Examinations y dentro del que se han evaluado a más de 50.000 estudiantes de 1.200 escuelas de 14 países.

 

Según este estudio del Observatorio Europeo de las Lenguas, precisamente es el Reino Unido el país en el que menos se estudia un segundo idioma porque utilizan la lengua que es más utilizada a nivel internacional, según explica Neil Jones, Assistant Director of Research & Validation y que ha participado en la elaboración de esta encuesta en la que se refleja que en España sólo el 13% de los estudiantes en el sistema educativo tiene un nivel B2 y un 14% un B1. Jones muestra un resumen de esta extensa encuesta a la prensa en un encuentro en su despacho en el que se pueden leer los principales datos. Y, entre ellos, uno llama la atención nuevamente sobre España: el 35% de los estudiantes tiene un nivel básico.

 

Y para poder enfrentarse a este reto de mejorar el aprendizaje de la lengua extranjera desde niños, Cambridge ESOL ha puesto en marcha el programa BEDA (Bilingual English Development & Assessment), que en España se está desarrollando en 290 colegios de las comunidades de Madrid, Castilla-La Mancha, Murcia, Canarias y Andalucía que pertenecen a FERE-CECA (Federación Española de Religiosos de Enseñanza-Centros Católicos), según explica Angeliki Salamoura, Principal Research & Validation Officer.

 

Desde su despacho en Cambridge, Angeliki Salamoura explica las ventajas de este programa a través del que se dispone de un plan de implementación de la docencia del inglés y se contribuye a generar un ambiente que potencia y favorece el aprendizaje del idioma en el centro.

 

 


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