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La fase REM del sueño es clave para el desarrollo del cerebro en niños y jóvenes

La fase REM del sueño es clave para que el cerebro convierta las experiencias en recuerdos duraderos, según una investigación que alerta sobre las posibles consecuencias de restringir el sueño en niños y adolescentes.

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Estudiantes-grado-INENumerosos estudios han comprobado los efectos positivos del sueño en el desarrollo cerebral. Ahora, un nuevo estudio de Washington State University ofrece resultados más amplios para comprender las necesidades del sueño en los niños y pone en entredicho la utilización de medicamentos disruptores de la fase REM, como los estimulantes y antidepresivos.

 

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Y es que, según la investigación, el movimiento rápido de los ojos o sueño REM (Rapid Eye Movement) convierte de forma activa las experiencias en recuerdos duraderos y habilidades en el cerebro de los jóvenes. De hecho, hasta el momento poco se sabía acerca de los principios básicos de la capacidad de la fase REM para cambiar o combinar recuerdos.

 

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Por eso, el profesor de Ciencias Médicas Marcos Frank y su equipo de investigadores decidieron continuar en esta línea. Teniendo en cuenta que los científicos han sabido que las crías de animales pasan gran parte de su vida temprana en esa fase REM, documentaron sus hallazgos de los efectos del sueño sobre el desarrollo de la visión de los animales jóvenes.

 

El trabajo, financiado por los Institutos Nacionales de Salud estadounidenses, pone de relieve que los circuitos cerebrales cambian en la corteza visual a medida que los animales exploran el mundo que les rodea, pero es necesaria la fase REM para que se realicen esos cambios, que se fijan en el cerebro gracias a la enzima ERK que actúa en esa fase del sueño. 

 

Frank explica que el sueño REM “actúa como el desarrollador químico en una fotografía antigua para hacer más permanentes las huellas de la experiencia”. Y añade que la experiencia es “frágil” puesto que “estos rastros tienden a desaparecer sin el sueño REM yel cerebro básicamente olvida lo que vio”, explica el investigador.

 

Los cerebros jóvenes, también los de los niños humanos, pasan por períodos críticos de plasticidad o remodelación, cuando se desarrolla la visión, el habla, el lenguaje, las habilidades motoras, las habilidades sociales y otras funciones cognitivas.

 

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El estudio sugiere, en este sentido, que durante estas etapas el sueño REM ayuda a los cerebros a ajustar el número de conexiones neuronales para que coincida con la entrada que reciben del entorno, argumenta Frank, para citar un ejemplo: en la década de 1960, los cirujanos comprobaron que la eliminación retardada de las cataratas congénitas en los niños derivó en graves problemas para su visión. De ahí que el investigador considere que “hay períodos críticos para el desarrollo” de la corteza visual por lo que “si la visión se bloquea en estas etapas, entonces surgen los problemas”.

 

No obstante, Frank considera que el sueño REM puede ser importante, no sólo para el desarrollo de la corteza visual, sino también para otras partes del cerebro, y que sus efectos pueden continuar durante toda la vida.

 

En su opinión, la investigación “tiene grandes implicaciones para entender el sueño en los niños” y ayuda a entender “por qué debemos ser cautelosos con la restricción del sueño en nuestros hijos”, afirma para añadir que en ciertos momentos del desarrollo del niño es necesario aumentar el sueño, como cuando son bebés, pero también en los adolescentes pues es “cuando sus cerebros cambian rápidamente”. En su opinión cada vez más pediatras recetan compuestos que afectan a la actividad temprana del cerebro, por ejemplo para el trastorno de déficit de atención, pero también antidepresivos y otros fármacos. 

 

 

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Más información:



REM sleep critical for young brains; medication interferes. WSU



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