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LINUX: realidad y futuro de la gran revolución

Desde su aparición en los años ochenta, los programas basados en el sistema operativo GNU/Linux se han extendido de forma espectacular. Ahora incluso empiezan a ser usados a nivel de usuario, amenazando la omnipresencia de Microsoft. ¿Cómo se ha conv

Publicado en Histórico Reportajes
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En 1985 Richard Stallman, actualmente uno de los mayores gurús de la informática, fundó la “Free Software Foundation” (Asociación para el Software Libre), con el ideal de que todo el software que se creara pudiera estar disponible para ser modificado por cualquiera según sus necesidades. Esto se oponía a la restricción de los sistemas propietarios (como es actualmente Windows), en los que el código fuente, requisito para modificarlo, no es accesible.Unos años después, en 1991, la Asociación decide integrar en un sistema operativo libre creado por Stallman (GNU), otro diseñado por un estudiante de la Universidad de Helsinki, Linus Torvald, llamado Linux. Nació así un nuevo sistema informático libre, gratuito y de código fuente abierto, que se ha convertido en la base de los programas llamados de “software libre”: el sistema operativo GNU/Linux (erróneamente llamado en ocasionas simplemente “Linux”).


El sistema GNU/Linux es usado hoy en día por más de 20 millones de usuarios, entre ellos grandes compañías como IBM, HP o Sharp.


La gran ventaja del software libre es que los programadores de todo el mundo tienen la posibilidad de acceder al código fuente de los programas, y pueden así arreglar defectos, adaptarlos a usos específicos, mejorarlos, etc. En definitiva, se crea mejor software. Por otro lado se genera un tejido productivo basado en estos servicios, que ofrece soluciones más económicas que las de software propietario (como las de Microsoft), ya que no se paga por el uso de licencias.


Las principales libertades que debe cumplir un software para ser considerado libre son: libertad para estudiar el funcionamiento del programa (código fuente abierto); libertad para mejorar el programa y poner estas versiones al alcance de la comunidad, y libertad para distribuir copias (licencia libre).


Esto no significa que una solución basada en software libre sea necesariamente gratuita. Las empresas o programadores pueden cobrar por la realización de un programa o sistema basado en GNU/Linux, pero siempre respetando las citadas libertades. El concepto por el que se cobra no es la “propiedad” de dicho software, sino el servicio que se ofrece (de desarrollo, implantación, etc.).


Expansión


El software libre ha crecido en los últimos años como la espuma. Es hoy en día la opción mayoritaria para la gestión de servidores web (más del 60% funcionan con el programa “Apache”), y se usa en aplicaciones informáticas de uso interno en empresas, en determinados productos tecnológicos, en la Administración, en centros educativos, etc. Según IBM, GNU/Linux es hoy el sistema operativo con mayor proyección de crecimiento: más del 108% en los próximos 3 años.


Así, cada día será más fácil oír nombres como RedHat, Debian, FreeBSD, Apache, Mozilla, Ximian Evolution, Gnome y otros muchos de la interminable lista de distribuciones diferentes del sistema operativo GNU/Linux, o programas para distintos usos.


A nivel de usuario el software libre se encuentra en pleno despegue. Aunque Microsoft está presente en el 95% de los hogares con PC, empiezan a ser cada día más los ordenadores “de casa” que utilizan para las tareas habituales programas diferentes a los del paquete Microsoft Office. La principal alternativa “libre” a la suite de Microsoft es el paquete Open Office, en el que encontramos programas como OpenOffice.org writer (equivalente a Word) o bien OpenOffice.org calc (alternativa de Excel).


Como una de las características del software libre es que cualquier programador del mundo puede modificar un programa ya existente, para cada tarea existen multitud de programas de características similares. Por ejemplo, para procesar textos también podemos usar un software llamado Abiword, o el programa Gnumeric para cálculo. Todos ellos suelen estar disponibles para su descarga en Internet. Otros programas de software libre a nivel de usuario son, por ejemplo, Knoda,equivalente a Access; Mozilla, equivalente a MS Explorer o Ximian Evolution, alternativo al programa de correo MS Outlook, etc.

Ventajas e inconvenientes


Los sistemas basados en GNU/Linux son más estables, requieren menos recursos, y se pueden adaptar a determinadas necesidades gracias al acceso al código fuente. Pero su principal ventaja es sin duda el precio, ya que no se paga una licencia por su uso. Como ejemplo, señalar que mientras el paquete Microsoft Office Profesional cuesta unos 740 euros, Open Office es prácticamente gratuito.


El sistema operativo GNU/Linux puede instalarse sin eliminar Windows, aunque otra de sus ventajas es que algunas de sus diferentes distribuciones pueden usarse desde el mismo cd, sin tener que instalarlo en el disco duro. La más popular de estas versiones es Knoppix.


Según los expertos, las organizaciones que usan software libre tienen otras ventajas, como mayor seguridad, al poder cambiar el código fuente, y la posibilidad de poder trabajar con distintos proveedores. Además, la creación de soluciones en software libre desarrolla una industria local alrededor de estos servicios.


En contraposición a estas ventajas, Microsoft afirma que analizando funcionalidad por funcionalidad sus programas son mejores; que en realidad el coste de las licencias es un porcentaje mínimo de la inversión en servicios informáticos de una empresa; y que, al depender de programadores voluntarios en todo el mundo, la mejora y actualización de los programas no está garantizada.


Es necesario señalar que la difusión de software libre para usuario entra en competencia directa con uno de los principales negocios de Microsoft: la venta de sus programas.


Es cierto que en las comparativas que se han realizado entre los programas del paquete MS Office y los de Open Office, los primeros reciben en general una nota ligeramente superior. Sin embargo, en opinión de los analistas, esto no compensa la abismal diferencia de precio. Además, hablamos sólo de programas a nivel de usuario, ya que no ocurre lo mismo con los usados por los informáticos en su labor profesional, como los de administración de redes, etc.


El software libre en España


En nuestro país el sistema GNU/Linux está creciendo con paso firme en la Administración (sobre todo en el ámbito educativo y Ayuntamientos), además, comienza a instalarse en las universidades, es la base de más de doscientas empresas de servicios informáticos, y cuenta con más de un centenar de grupos de usuarios.


Los expertos opinan, sin embargo, que las grandes empresas tardarán en incorporarlo a sus oficinas, ya que el coste de transformar toda su estructura de trabajo a Linux es dos o tres veces mayor que el que supone incorporar actualizaciones de los programas de Windows. Aún así, España es uno de los países más activos de Europa en la utilización de software libre, y algunas administraciones autonómicas han sido pioneras en el mundo en este sentido.


La Junta de Extremadura decidió dar el gran paso tecnológico con la implantación de LinEx, un desarrollo de GNU/Linux que se aplica en la toda la comunidad educativa de la región (colegios y centros de secundaria), en centros públicos de Internet, en parte de la estructura administrativa, y que se está repartiendo en miles de hogares. LinEx ha sido aplaudido en múltiples foros y congresos a nivel mundial, y ha recibido el Premio a la Innovación Regional de la Comisión Europea.


Según la consultora que ha realizado su desarrollo, Andago, al no tener que pagar licencias, los centros educativos extremeños se ahorran hasta un 70% del coste que supondría implantar los mismos puestos informáticos con programas de Microsoft. Así, aumenta considerablemente el número de puestos para los alumnos.


Otras autonomías como Andalucía o la Comunidad Valenciana han apostado también por el software libre para mejorar y abaratar sus redes informáticas para la formación. Guadalinex es el nombre que recibe el desarrollo de software libre en la primera, y Lliurex en la segunda. Este último ha sido presentado en el I Congreso de Software Libre de la Comunidad Valenciana, celebrado a primeros de mayo, y estará disponible en septiembre.


Otros órganos de la Administración que se han percatado de los beneficios del software libre son los Ayuntamientos (34 en toda España). Por el momento su utilización es parcial, por ejemplo en el diseño y gestión de la web del consistorio (programa Zope), o en recursos como Bibliotecas o Centros de Acceso a Internet.


n lo referente a Universidades, algunas están empezando a aplicarlo en su gestión, además de poner en marcha proyectos destinados a su difusión entre los alumnos. Entre ellas la Universidad de Cádiz, la Universidad de Navarra, la Carlos III de Madrid o la Jaume I de Castellón. La Universidad Autónoma de Madrid ha firmado un acuerdo con IBM para la difusión del software libre, que se traduce por ejemplo en el patrocinio de conferencias y cursos.


Futuro e incertidumbres


Según los expertos, lo más probable es que en un futuro las aplicaciones basadas en software libre convivan con las de código propietario, aunque éstas últimas seguirán siendo mayoritarias en grandes empresas. La popularización de los programas basados en GNU/Linux tendrá como consecuencia una bajada de precios y un aumento de la competitividad en la prestación de servicios.


Dado su bajo coste, los países del tercer mundo han abierto los ojos ante esta oportunidad para informatizarse. Además, los expertos aseguran que pronto comenzarán a migrar a este tipo de soluciones instituciones como ONGs y Organizaciones Empresariales.


El otro gran campo de crecimiento son los millones de ordenadores que existen en los domicilios particulares. Un ejemplo de que la carrera comercial de GNU/Linux como sistema operativo “de escritorio” ya ha comenzado en España es que una popular revista de informática ofrece un curso de GNU/Linux para usuario (SUSE Linux 9.0), regalando un CD con el sistema operativo y el paquete OpenOffice.


Sin embargo, este cielo azul de expectativas está amenazado por un oscuro nubarrón: la legislación que finalmente apruebe la Unión Europea respecto a las patentes de software. Actualmente los programas de ordenador no son patentables en Europa. Sin embargo, hace unos meses la Comisión redactó un borrador de directiva que modificaba esta situación, considerando el software como algo patentable, al igual que en Estados Unidos.


Según las asociaciones que defienden el software libre, la aprobación de la directiva traería importantes problemas a la industria europea. Al reconocerse las patentes americanas, sería difícil saber si una solución que estamos desarrollando ya está patentada por otro, así que las empresas frenarían su innovación. Por otro lado tendrían que aumentar sus departamentos legales, y esto unido al cobro de licencias aumentaría en gran medida el coste para los clientes. Al final, Europa se convertiría en una integradora y comercializadora de software americano.


En la actualidad la propuesta de directiva está siendo negociada entre las tres grandes instituciones de la UE: Comisión, Consejo y Parlamento. Se puede decir que las dos primeras son más proclives a su aprobación, mientras que una mayoría del Parlamento se muestra contraria. Actualmente es tal el aluvión de protestas llegadas de PYMES, organizaciones y ciudadanos que es posible que las instituciones revisen sus planteamientos, aunque el resultado no lo sabremos hasta su votación, el próximo 24 de septiembre. En este sentido, la composición resultante tras las próximas elecciones al Parlamento Europeo puede inclinar la balanza a un lado u otro.


Horizonte laboral

Según nos explica un representante de la consultora Andago, el crecimiento que se está dando de la base instalada de infraestructuras sobre GNU/Linux va a tener como consecuencia un aumento de las necesidades de personal cualificado. El perfil más demandado será el de Administrador de Sistemas, y las principales aplicaciones que debería dominar un candidato serían las relacionadas con: Administración básica de Linux, Administración de red, Servidores de Web (Apache), Servidores de ficheros en red (NFS, SAMBA) y Servidores de correo (Postfix, Sendmail, etc.).


Andago es una consultora pionera en el uso de software libre en España, y ha llevado a cabo desarrollos para instituciones o empresas como La Junta de Extremadura (LinEx), El Ministerio de Administraciones Públicas, Vodafone, Fujitsu o el Grupo PRISA, entre otros.


En lo referente a sectores, la versatilidad del software libre lo hace aplicable a casi cualquier ámbito, aunque los que actualmente mayor uso están aciendo son la Administración Pública, Telecomunicaciones, Distribución y Seguros.


No se debe olvidar que el desarrollo del software libre en Europa está supeditado a la legislación sobre patentes que finalmente sea aprobada. Si ésta resultase favorable al reconocimiento de las patentes el desarrollo será más limitado, y repercutirá en una menor demanda de profesionales.


No obstante, el dominio de GNU/Linux ya aparece como requisito principal en algunas ofertas de trabajo. Las demandas más frecuentes relacionadas con este sistema operativo son de Administradores, Técnicos u Operadores de Sistemas basados en Linux; Ingenieros de Soporte con experiencia en entornos Unix (Solaris, Linux); o programadores en lenguajes C en entornos Unix o Linux. Además, cada vez es más frecuente encontrar la frase “se valorarán conocimientos de Linux”, independientemente del puesto de que se trate.En opinión del técnico de Televisión Española Antonio Aranda, en los ámbitos muy especializados es posible que aparezca otro tipo de especialista: el que se acerca a la programación en GNU/Linux desde el dominio de un campo técnico determinado. Por ejemplo, un técnico de sonido que aprenda a programar para solucionar determinadas necesidades.


Para aquellos que estén en proceso de búsqueda de trabajo, es interesante destacar que algunas grandes compañías han apostado por programas de software libre. Es el caso de IBM, Apple, HP o Sharp, que utilizan aplicaciones basadas en GNU/Linux para algunos de sus nuevos diseños. Como hemos mencionado, IBM patrocina además actividades de difusión con la Universidad Autónoma de Madrid.


El Libro Blanco del software libre ofrece un listado de las 218 empresas españolas que dan soporte o servicios relacionados, la mayoría de ellas bicadas en Madrid, Cataluña o Andalucía. Grandes compañías de nuestro país como RENFE, y algunas entidades como la Asociación Técnica de Cajas de Ahorros han convertido también a GNU/Linux parte de su estructura informática.

GNU/Linux y formación


Gracias a las iniciativas de las CCAA citadas antes, en un total de 190 centros educativos españoles (colegios e institutos) los ordenadores destinados a enseñanza funcionan en entorno GNU/Linux.


Algunas asignaturas en las carreras técnica o superior de Informática, o en los ciclos de Formación Profesional, se están impartiendo con GNU/Linux, y actualmente pueden encontrarse cada vez más cursos especializados. Entre ellos podemos destacar, por ejemplo, Linux I-Usuario y Linux II-Administración de Sistemas, impartidos por ECCO Centros de Formación; Administración de Redes Linux, impartido por otra escuela madrileña de nuevas tecnologías ampliamente reconocida, Datanálisis, así también, Redes Unix: Linux, ofrecido en este caso por un centro barcelonés, Bit Formación Informática. Muy especializado en nuevas tecnologías tenemos al Instituto Novatech con sede en Madrid que organiza un Master Superior de Sistemas Linux con Certificación Oficial Linux LPI. Por el contrario, los que prefieran formación online pueden optar por la oferta de Ciberaula, con su curso Servicios de Internet bajo Linux, otro sobre aspectos de seguridad, redes y servicios con Red Hat Fedora, o su Master en Administración RedHat Linux. Incluso, en el caso de este centro, su Máster On-line en Programación Web no olvida incluir, junto a los entornos más extendidos de “software propietario”, también las aplicaciones más habituales de software libre, para que el alumno escoja la que más le interese.


Como vemos, el estudio de GNU/Linux ha llegado con fuerza a la formación de postgrado. En este sentido, no podemos dejar de destacar, por ser una de las instituciones que más decididamente está apostando en España por la revolución del software libre, a la Universidad Oberta de Cataluña (UOC), y muy especialmente su el novedosoMaster Internacional en Software Libre. En Madrid, la Universidad Politécnica imparte desde hace años un Programa Especializado en Internet/Intranet, centrándose en programación y gestión de aplicaciones y que, por tanto, dedica una parte importante a Linux, así como, diferentes aplicaciones de software libre. Asimismo, la Universidad Politécnica de Catalunya impartirá a partir de noviembre un interesante programa de postgrado de 180 horas dedicadas en exclusiva a todos los aspectos tanto tecnológicos como legales y de negocio que giran en torno al Software Libre. Este programa de Software Libreva dirigido a profesionales del ámbito de la informática, especialmente a técnicos de sistemas, programadores, jefes de proyecto y directores de sistemas. Claro que no todo el mundo dispone de un año para ponerse a punto.


Reflejo de este creciente auge por el software gratuito, empieza a ser habitual en los programas académicos de las universidades de verano españolas cursos breves de tres a cinco días a modo de introducción, a veces de profundización, en el software libre y muy especialmente en el entorno Linux. En este sentido, la semana pasada concluyó en Melilla, dentro de los Cursos de Verano de la Universidad del Mediterráneo (U. de Granada), un curso de 40 horas titulado “Linux: administración del sistema y aplicaciones”. Asimismo, el programa de verano de la Universidad de Córdoba, CORDUBA 04, ha impartido uno sobre GUADALINEX, que no es otra cosa que una aplicación de Linux desarrollada por la Junta de Andalucía para facilitar el acceso a todos los ciudadanos al software libre. Y también hay que mencionar otras instituciones de peso, como la Universidad de Girona dentro de su programa de verano ha organizado un curso de introducción a Linux, al igual que la Universidad de Navarra, también un curso de introducción y la Universidad Miguel Hernández. Por su parte, la Universidad Autónoma de Madrid que en su sede estival de Miraflores de la Sierra ha llevado a cabo del 2 al 4 de agosto un curso algo más avanzado en el entorno abierto de Linux en colaboración con IBM. Y hay que decir de todos ellos, que han tenido un gran éxito de concurrencia.


Para aquellos que quisieron profundizar más en conocimiento de este prometedor campo informático, ha destacado la Escuela Complutense de Verano que impartió en la ciudad universitaria de Madrid a lo largo de todo el mes de julio tres singulares cursos superiores de 100 horas sobre distintos ámbitos del entorno GNU/Linux, uno sobre seguridad y administración avanzada, otro sobre servidores de aplicaciones y conectividad y un tercero sobre administración y redes para usuarios avanzados. Dado la buena acogida recibida, es de esperar que en la edición del año que viene Linux siga presente dentro del programa académico de esta importante escuela estival.


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Enlaces a otros sitios de software libre


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Organización Linux.org (en inglés)


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Vínculos para conseguir programas de software libre


Tabla de equivalencias de software análogo a Windows en Linux


Directorio de aplicaciones de software libre por tipo de utilidad (en inglés)


Los programas de software libre más populares (en inglés)


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Listado de Cursos de la Universidad de Cantabria en su sede de Santander


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Guadalinex, desarrollo sobre Linux de la Junta de Andalucía


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